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  美国中学生网上冲浪 在美国俄克拉何马城的韦斯顿・海茨校区,肤色和经济背景各不相同的学生,正与如今众多公立学校的同龄人一样伏案苦读,以争取达到阅读、数学和自然科学课程的基本教学要求。但他们的测试成绩仍然低于全州的平均分数,获得毕业证书的学生仅占60%,而有幸继续升入大学者还不到半数。说起来他们同样享有良好的高科技教学条件-不用离开教室就能进行虚拟校外考察旅行,一天可查阅8万多个网页,偶尔还通过电视会议访问英国下院议员。

  其实他们并不令人失望。韦斯顿・海茨校区拥有美国12年级(相当于高三)教育系统最先进的计算机网络,算得上条件最好的美国后进校区之一。尽管该校区尚处于“高科技教育5年计划”的第二年,目前对其教学效果进行评价或许为时过早,但某些科目的测试成绩已逐渐有所提高,且广大师生无不对获取信息和便于交流的崭新途径表示欢迎。 然而明摆着的情况是,通过发行公债的方式所筹款项的2/3加以保证的尖端网络,也把该校区的学生推向教育困境中众目睽睽的中心地位。对于教育主管部门而言,当学校的教学效果达不到预期目标时,是否应该注意重新加强基本训练,坚定地致力于提高标准化测试的成绩呢?抑或以更长远的目光,再度审视当今信息时代的基本原则所在,并对同样有利于经济发展的工具和技术进行利用呢? 韦斯顿・海茨校区以往并未放弃各种基础课程,迄今也仍然沿用很多老式教材。但由于注意到该校区学校的教学效果与社区内其它学校的距离日益拉大,地方教育委员会于是决定采取重大步骤:建立一个包括7所学校和3000多名学生的网络。它不但使现代个人电脑进入课堂教学,而且通过高速的声像和资料连接,使所有的课堂和学生在彼此之间以及同外部世界联系起来。这个网络为教学改革提供了新的途径:在因特网上发现及分析信息的能力被视为一种基本技巧;学生之间协作关系的建立必不可少;让初中生通过实时交互式视频连接提前学习本校或其它学校的高年级课程;对于因故离校回家的学生,采取暂借计算机和远程课堂的方式,使所有的孩子都能凭借网络活动保持正规学校课程以外的学习;给教师以培训的机会及充分的自由度,以利于他们探索传授课程的新方法。

  “关于教育技术的认识有两个方面。”韦斯顿・海茨校区的主管人乔・基钦斯说,“技术能使你把一向教的课程教得更好,还有助于你胜任无法用其它办法讲授的课程。另一方面,运用技术的能力本身成为不可或缺的人生本领,因此也同样是我们必须向学生传授的内容之一。我们常常会大谈特谈学生的考试分数……但严峻的事实是,如果12年级的学生不能掌握运用先进技术,就将被高等学府及工作部门拒之门外。”很多设有12年级的学校似乎也正得出同样结论。 据报道,小学和中学计划本学年再耗资20来亿美元更新或添置课堂个人电脑,但需要与之连接的网络硬件和电信服务费用大约是这一数额的两倍之多,其中部分资金由美国政府提供。值得强调的是,今天的课堂个人电脑绝不等同于孤立的自动化技术教学,倒更像是地方或全州学校强大网络和整个因特网上的道道门户。 计算机连接,使得因特网的巨大信息资源为广大师生所用,虽然为促进有关领域的投资开辟了崭新的途径,但不能保证对孩子们有更大的吸引力,并促使他们取得优秀成绩。

  确实,在80年代和90年代对计算机课堂教学最佳方案的探索过程中,缓慢进展的学习曲线令人不安,并导致一些人对高科技教育的有效性产生怀疑。尽管如此,很多教育工作者坚持认为,把计算机结合运用于现有课程的课堂教学计划势在必行。而因特网时期早先来自学校教育前沿的报告则似乎表明,想象力-一种发展课程内容、并尝试非传统教学方法的意愿-或许比大多数新技术的综合运用更为重要。 在韦斯顿・海茨校区,这种想象力有各种各样的表现形式。就数学教师戴比・比曼而言,想象力意味着她的授课对象不仅是本班学生,还有通过馈入计算机网的课程实况录像而参与的初中生和待在家里的学生;意味着利用航天飞机起飞前的倒计时讲解负数知识,或让学生在网上冲浪-如查阅有关商业和金融市场的资料,从而发现在现实世界中,是怎样摆弄这些数字的;还意味着把发现及运用信息的能力看作必不可少的技术,而不只是达到目的的手段……比曼如此侃侃而谈。 学校联网大大增加了学生所接触的课程种类,并有效地培养出大批可以独挡一面的教育人才。

  在威斯康星州的福克斯河谷地区,一个连接了30多所中学的远程协作学习网络,为7万多名学生提供了他们无法通过其它途径获得的教育选择权。 现在,这一跨越7个县的可视网络,使得默纳沙某校的教师在讲授日语课程时,哪怕远在10多千米外的沃帕卡学生也能身临其境般参与上课。学生还可选读刑法、兽医学、高级心理学、小型企业的经办以及其它数十种课程。奥什科什校区的技术主管人李・布莱赫尼克说,这些课程大多得依靠网络作用,否则完全无法进行传授。 正如韦斯顿・海茨校区的情形,以370千米光纤电缆为信息通道的福克斯河谷网络,能以类似于电视的帧速,按特定路线、采用MPE-2技术,把双向数字式视频信号发送到多个网点,形成流畅的实时图像。网上的每一所学校都能播送远程学习课程。授课的教室后部配备了3个大大的监视器,每个监视器都用电缆与网络相连,以便教师对其远处课堂里的动静得以耳闻目睹,而摄像机使远网点的学生同其他孩子一样看得分明,听得真切,还能举手提问或回答问题,犹如与教师置身于同一个教室。学生还能以10Mbps的速度访问因特网,比普通33.6Kbps的调制解调器大约快300倍。由于许多参加远程课堂的学生来自规模较小、选修科目寥寥无几的乡村学校,因此,与其它学校连接无疑是跟上时代步伐的关键之举。 全州或全国各地学校之间的相互连接,还会派生其它种种影响。如华盛顿州几个小规模校区建立的“华盛顿虚拟课堂”网络,正把情况不同的学生配成对子,以促使每个人都尽快达到联机学习的潜在速度。

  在此过程中,学生们不时研制些独具特色并与其生活环境有关的课题。眼下已有了诸如测定水质、考察大马哈鱼生态和探究该州历史等内容的课题。这些科目对学生更富吸引力,对老师更具挑战性-华盛顿州西北部奎拉尤特谷校区的负责人约翰・琼斯认为,部分原因是今天热衷于电视和计算机的孩子越来越不甘愿受传统教育的束缚。“教师要么专职,要么兼职。”在建网过程起推动作用的琼斯解释说,“现在的孩子可真不简单,他们总有办法深深触动那些无所事事、在教学中因循守旧的教师。” 这些网络并不完全是地区性的。曾给“华盛顿虚拟课堂”以很大启示的“虚拟中学”,是一个由二三十个州的88所中学创建、并获得美国教育部拨款资助的联机协作学习网络。该教育规划要求教师首先完成毕业生水平的“网络课程”,以便他们探索怎样发展及改进以因特网为基础的学生课程。作为至少开发一门联机课程的交换,学校可吸收学生参加“虚拟中学”的由其它学校提供的课程。部分可供学生选读的热门科目包括:东西方思想的比较、生物伦理学探讨、21世纪的企业、联合国的模拟试验、公元2525年的地球等。 毫无疑问,技术本身正日益成为教育的中心内容,而不仅仅是信息的“发送系统”。因为近些年来,随着个人计算机离开神秘的实验室而进入正规课堂,研究计算机的概念受到了广泛怀疑。但那已是在因特网及其大量新设的网点通信公司彻底扭转美国经济以前的事了。而在这一过程中,关于计算机技术的观念改变,使很多学生将不得不为上大学或求职而进行激烈的竞争。信息革命的来势如此迅猛,以致许多12年级的教育部门发现,学校教育得努力跟上那些经常在家里上网的学生。也许,单靠传统的课程已不足以吸引学生的兴趣,更别提为他们的前程架桥铺路了。 有些学校正与周围的高科技实体对照并改变自己。例如,在加州的克拉克・马格尼特学校提供最新的计算机科学指导及各种相关技术,以吸引学生到一所补习中学深造。

  在克拉克校园内,有5幢线路密布、高度网络化的大楼,供学生学习各种现代化技能,以备将来谋职或继续就读中等技术学校或大学。但比任何高科技都更为重要的是,得有愿意待在这些条件一流的教室里勤奋学习的学生,以及当他们致力于课程关键技术项目时所营造的十足世界性的竞争氛围。“我爱打趣说,咱们学校未必有本校区最伶俐的孩子,但他们一个个都自认为聪明绝顶。”道格拉斯・多尔校长说,“这儿的学生相互鞭策,每当他们完成课题时,便会获得实实在在的成就感。” 位于硅谷中心附近的奥克格罗夫中学与此类似。该校学生可选择一种学习高等数学和自然科学课程的“工程途径”,即把这些知识和技能运用于工作实践。其中包括借助于计算机的绘图技术、机器人技术、半导体的制造方法、空气动力学和土木工程学等课程。以参加计算机绘图课的学生为例,他们设计各种玩具并拟定切实可行的生产计划,然后把自己亲手制作的玩具分送给贫困儿童。

  那么,新一代的各个高科技学校和教师们,是否对成绩低劣的学生和缺乏充分准备的求职者也采取同样的教学方法呢?对一些学校和学生而言,答案或许是肯定的。但大多数专家却敏锐地指出,即使具备高科技教学条件的学生和学校,如果指望成功的话,也需要依靠而不是放弃基础训练。联网学校及因特网提供的切实保证,也许在于它们能以仅凭课本和黑板所不能的方式,生动活泼地向学生传授基本知识和课外知识,从而激发教育工作者和学生的想象力。

 

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